" Espero sirva este espacio como punto de encuentro de diseñadores, proyectistas, validadores, equipos de extinción y rescate y todos aquellos agentes que intervienen en cada una de las fases de un proyecto de seguridad ante incendio basado en prestaciones. Pongamos en valor metodologías de diseño que permitan optimizar la inversión en medidas de protección dando lugar a edificios e infraestructuras mas competitivas, más sostenibles y a la vez más seguras ".

Fernando Morente

Historia de la Ingeniería de Protección contra Incendios

La Society of fire Protection Engineers (SFPE) define la "ingeniería de protección contra incendios", como la aplicación de los principios de la ciencia y la ingeniería para proteger a las personas y su medio ambiente contra los incendios destructivos. Los primeros ejemplos de la ingeniería de protección contra incendios se pueden encontrar en las distintas regulaciones que se establecieron como resultado de catastróficos incendios históricos.

Después de que Roma se quemara en el 64 dC, el emperador Nerón estableció un requerimiento de utilización de materiales a prueba de fuego para las paredes externas en la reconstrucción de la ciudad. Este fue quizás el primer ejemplo registrado de la utilización de la ciencia y la ingeniería de la época en la práctica de la ingeniería de protección contra incendios. 



Después de la caída del imperio romano y el comienzo de la Edad Media, no fue hasta el siglo 17, durante el Renacimiento, que un enfoque técnico para la protección contra incendios volvió a surgir. Después del Gran Incendio de Londres de 1666, que destruyó más del 80 por ciento de la ciudad, Londres adoptó en su reglamento la edificación  de casas en base a piedra y ladrillo resistente al fuego con separaciones con pared medianera. El incendio de Londres también estimuló el interés en el desarrollo de equipos de extinción de incendios. El diseño de este tipo de equipos es otro ejemplo de la ingeniería  de protección contra incendios. 

A lo largo de la Revolución Industrial en Gran Bretaña en el siglo 18 y en los Estados Unidos en el siglo 19, los incendios continuaron, pero comenzaron a disminuir a medida que la construcción con estructura combustible fue sustituida por mampostería, hormigón y acero. Se formaron departamentos públicos contra incendios, se instalaron suministros públicos de agua con tuberías de aguas subterráneas y bocas de incendios, y se produjo una mejora de los camiones de bomberos. Durante este mismo período, el enfoque de la ingeniería de protección contra incendios pasó a hacer frente a determinados edificios y sus contenidos. Los nuevos procesos industriales y las prácticas de almacenamiento de material suponían un riesgo de incendio muy elevado, y se produjeron una serie de espectaculares  incendios durante este período.
A mediados del siglo 19, se produjeron una serie de graves incendios ocurridos en las fábricas textiles y de papel en Nueva Inglaterra, causados por la pelusa y restos de papel. Estos incendios se propagaban con tanta rapidez que no podían ser controlados por bomberos de la manera tradicional. La solución de la ingeniería de protección contra incendios fue la instalación de un sistema de accionamiento manual de tubos perforados en el techo, creando así uno de los primeros sistemas fijos de extinción de incendios.El deseo de hacer un sistema de extinción automática de agua en última instancia, condujo al desarrollo de una de las innovaciones más importantes en la ingeniería de protección contra incendios - el sistema automático de rociadores. La primera patente para un sistema automático de rociadores fue otorgado a Henry S. Parmelee en 1874. Frederick Grinnell perfeccionó el diseño de rociadores en la década de 1880. 


Durante el siglo 19, muchos de los avances en la ingeniería de protección contra incendios fueron provocados por la influencia de la industria del seguro y el deseo de minimizar las pérdidas de seguros de propiedad.Un gran número de organizaciones fueron creadas por la industria aseguradora en los EE.UU. que se encarga de establecer el concepto de ingeniería de protección contra incendios, poniendo en práctica y facilitando su crecimiento y su reconocimiento como una profesión. Estos fueron Factory Mutual en 1835, la Junta Nacional de Seguros contra incendios en el año 1866, la Asociación de Seguros de fábrica en 1890, Underwriters Laboratories en 1893 y la National Fire Protection Association en 1896. Estas fueron las organizaciones fundadoras de la ingeniería de protección contra incendios. Fueron fundadas en gran medida para reducir la pérdida de vidas y bienes de fuego destructivo. Durante la primera mitad del siglo 20, el desarrollo de normativa se convirtió en el principal medio de aplicación de la ingeniería de protección contra incendios para la seguridad de la vida y la protección de la propiedad. Las lecciones aprendidas de los incendios catastróficos se aplicaron para revisar los códigos y normas, y mejorar la normativa contra incendios.Durante este período, el cuerpo de conocimiento para apoyar la ingeniería de protección contra incendios continuó creciendo. Mucho de este conocimiento fue influenciado por y tomado de otras profesiones, como la ingeniería civil y mecánica, la arquitectura, la psicología y la ingeniería eléctrica y electrónica.El rápido desarrollo de edificios altos en acero , junto con el comportamiento de algunos edificios durante el incendio de Baltimore de 1904 condujo a un deseo de cuantificar la resistencia al fuego. El esfuerzo inicial en los EE.UU. fue dirigido por Ira Woolson del Departamento de Ingeniería Civil de la Universidad de Columbia. Expuso por primera vez las bases técnicas para predecir el comportamiento del fuego en los edificios, la curva de tiempo-temperatura. 


Se desarrollaron posteriormente  métodos estandarizados de ensayo a fuego para los elementos de construcción  y aparecieron las normas ASTM y NFPA. Esfuerzos similares con resultados similares se llevaron a cabo en Europa. 


En 1914, el Congreso de EE.UU. autorizó fondos para el National Bureau of Standards (NBS) para estudiar la resistencia al fuego. Dirigido por Simon Ingberg, se lograron avances significativos en la comprensión del funcionamiento de los sistemas de construcción y elementos cuando son expuestos a altas temperaturas.Los primeros esfuerzos para estudiar las decisiones humanas y el movimiento de personas en un edificio como consecuencia de un incendio se produjo principalmente debido a mayores pérdidas humanas en numerosos incendios, incluyendo el fuego Iroquois Theater, el fuego Triangle Shirtwaist de 1911 que mató a 145 y el incendio de Coconut Grove de 1942 que mató a 492. Para evitar la repetición de estas tragedias, se desarrollaron códigos y normas para hacer frente a la cantidad, ubicación y disponibilidad de las salidas y su diseño.

Durante la segunda mitad del siglo 20, surgió la ingeniería de protección contra incendios como una profesión . Este hecho se debió principalmente al desarrollo de un cuerpo de conocimientos específicos de la ingeniería de protección contra incendios que se produjeron después de 1950. La formación de una sociedad profesional, los inicios de la consultoría independiente de ingeniería de protección contra incendios y el desarrollo de directrices de ingeniería de protección contra incendios reforzó la profesión.
En el inicio del siglo 21, los métodos de cálculo para una evaluación cuantitativa de la protección contra incendios siguen mejorando. Estos incluyen la severidad del fuego y resistencia al fuego para determinar las necesidades estructurales de protección contra incendios; propiedades de los materiales tales como las tasas de liberación de calor, la propagación del fuego, el humo desarrollado y movimiento del humo y el flujo de salida. Estos métodos, junto con la potencia de cálculo de los ordenadores de hoy en día, han dado lugar al desarrollo de modelos más fáciles de usar por el ingeniero de protección contra incendios. Surge lo que se conoce como seguridad ante incendio basada en prestaciones como evolución natural de la seguridad contra incendios.


Fuente: Arthur Cote, PE, FSFPE. La principal fuente de información para este artículo es Richardson, K. (Ed.), Historia de la Ingeniería de Protección contra Incendios, National Fire Protection Association, Quincy, MA, 2003. 

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